Ca va chauffer pour « Solar Probe Plus »!

Solar Probe+Croyez-le ou non, l'humanité n'a encore jamais envoyé de sonde droit dans le soleil. D'ici 2015, la NASA espère bien ajouter notre astre à sa liste d'objets interstellaires touchés par un robot. Appelé Solar Probe Plus, l'engin qui devrait résister à la chaleur a été "créé pour plonger profondément dans l'atmosphère du soleil où il doit recueillir des échantillons de vent solaire et de son magnétisme." La mission semble à priori super sévère pour le petit robot, surtout que son copain joue au bac à sable quelque part autour de Saturne, et... que ça turne.

D’après la NASA Solar Probe+ s’approchera de 6 à 7 millions de km seulement au maximum (voir ci-dessous). A cette distance, le bouclier en fibres de carbone de la sonde devra résister à des températures de 1400° C. Ah oui, et puis il y a un flux incessant de radiations à « des niveaux jamais subis par aucun engin spatial », pour en rajouter.

Deux mystères préoccupent la NASA:

  • Mystère #1 — la corona (pas la bière, la couronne): si vous arrivez à planter un thermomètre à la surface du soleil, le mercure montera à 60’000° C. Logiquement la température devrait descendre au fur et à mesure que vous éloignez le thermomètre. Ben non, elle augmente. L’atmosphère du soleil, la corona, enregistre plus d’un million de degrés Celsius, des centaines de fois plus que plus bas. Ce phénomène reste un mystère plus de 60 ans après avoir été mesuré pour la première fois.
  • Mystère #2 — le vent solaire: le soleil envoie un vent chaud à plusieurs millions de km/h dans tout le système solaire. Les planètes, les comètes, les asteroïdes, tout le monde le ressent. Mais, bizarrement, il n’y a aucun vent organisé autour de sa surface, alors que les planètes en sont cernées. Quelque part entre les planètes et le soleil quelque chose provoque ce vent solaire. La question est: mais quoi?

« Afin de résoudre ces mystères, Solar Probe+ va pénétrer la corona, » dit le scientifique du programme Lika Guhathakurta du QG de la NASA. « C’est là que ça se passe. » Sans rire. N’oublie pas ton écran total petite sonde! [NASA]

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