Des pinces robotiques composées de grains de café

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Le fait de saisir et de prendre en main des objets sont des tâches clés pour les robots manipulateurs. Le développement de pinces universelles capables de ramasser des objets inconnus de forme et de propriétés de surface très variables, reste cependant, difficile. La plupart des modèles de robots actuels sont basés sur le principe d’une main dotée de plusieurs doigts. Mais cette approche présente des complexités matérielles et logicielles. Elles nécessitent en particulier un grand nombre de joints contrôlables, ainsi que la nécessité pour le robot de pouvoir faire en sorte que les objets soient manipulés en toute sécurité sans être écrasés, et que des calculs permanents soient réalisés afin que le robot puisse décider du niveau de force opéré par chaque doigt.

Ce prototype réalisé par les laboratoires Cornell Creative Machines, propose une approche complètement différente de pince universelle. En effet, les doigts individuels sont remplacés par une seule masse de matériau granulaire (comme des grains de café) qui, lorsqu’elle est pressée sur un objet cible, s’écoule autour de lui et se moule à sa forme. Une fois que le vide est fait (par aspiration), les propriétés des matériaux granulaires changent et l’ensemble se durcit rapidement pour pincer et maintenir l’objet sans avoir besoin de rétroaction sensorielle.

Ce que montrent les labs de Creative Machines, c’est que le principe de fonctionnement de cette main repose sur la capacité des matériaux granulaires à passer d’un état déformable à un état bloqué rigide. Ainsi, trois mécanismes distincts (la friction, l’aspiration et le verrouillage) contribuent à la force de préhension. Cette nouvelle technique donne accès à des possibilités jusque-là inimaginable, en particulier pour la conception de systèmes simples, mais très adaptatifs qui excellent dans le rapide de préhension d’objets complexes. Mais attention : ça n’est pas parce que vous avez chez vous un peu de café en grain, un ballon de baudruche et un aspirateur, que vous pourrez aussi créer votre propre robots manipulateurs. Quoique…

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