NVIDIA Shield: premières impressions

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Dimanche soir, nous avions signalé que NVIDIA avait lancé Tegra 4, sa nouvelle génération de puce quad-core dotée de quatre processeurs ARM Cortex A15, et d’un nouveau GPU puissant. Dans le même temps, la société a annoncé son NVIDIA Shield, une console de jeu portable "100% Android" qui est conçue pour offrir une expérience de jeu mobile, unique. Le a été construit autour d’un contrôleur de jeu fantastique, qui est justement doté de l'un des processeurs next-gen mobile les plus rapides du marché et d’un écran de 720p. Le est évidemment capable de faire tourner des jeux Android comme pas un, mais ce n'est pas tout: grâce à la technologie propre à NVIDIA, le peut également diffuser des jeux depuis un PC situé à proximité et apporte effectivement le « jeu sur PC » entre vos mains. J'ai passé quelque temps seul avec le dispositif, ici au CES, et voici mes premières impressions.

Aperçu rapide des spécifications

Juste histoire de poser le contexte, nous allons passer rapidement sur les spécifications du NVIDIA Shield. Comme je l’ai dit plus tôt, il s’agit d’un « pure » appareil Android 4.2 (Jelly Bean) et à part quelques optimisations d’applications dans le navigateur et au niveau de l’interface utilisateur, il devrait être proche de ce que les propriétaires de Google Nexus 4 connaissent.

Il est alimenté par un processeur Tegra 4, qui dispose de quatre cœurs ARM Cortex A15 (+1 coeur compagnon pour gérer les charges de travail de faible intensité) et de 72 Cores GPU. Il n’y a pas suffisamment d’informations sur les cœurs du GPU pour comprendre en quoi cela se traduit en termes de puissance de traitement brut, etc. Mais si les coeurs sont les mêmes que ceux utilisés dans le Tegra 3, alors cela se traduirait par 6X plus de puissance de traitement pixel. Encore une fois, il s’agit d’une grossière « estimation », mais vous voyez l’idée: il est beaucoup plus rapide que le Tegra 3.

La capacité de stockage interne n’a pas été décidée, mais il y a un slot microSD de disponible, et j’ai été informé par NVIDIA que l’installation d’applications sur la carte microSD serait une option, de sorte que cela résout en grande partie la question de la capacité de stockage de l’appareil. Et si tout cela est vrai, je crois que NVIDIA pourrait proposer des versions de son Shield en 16 Go, ou même 8 Go s’ils veulent être très agressifs sur les prix. Nous verrons bien.

Le Shield est doté d’un écran LCD intégré à l’appareil de 5″ offrant une résolution de 1280 × 720. Je suis arrivé avec l’idée que l’écran serait simplement « OK » pour des raisons de coût, mais j’ai été agréablement surpris car il semble être vraiment génial. Je ne sais pas s’il s’agit d’un écran IPS, mais les angles de vue et le rendu des couleurs sont excellents. Pour ceux d’entre vous qui jouent à l’extérieur, je n’ai malheureusement pas eu l’occasion de le tester sous une lumière vive.

Le Shield comme système de jeu

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Il est inutile de vous en faire lire plus que nécessaire afin de vous faire saisir la substance de la question: comment se comporte le Shield en tant que plate-forme de jeu portable? Pour juger de cela, j’ai essayé quelques jeux, dont certains sur Android, et certains sur PC (via le streaming). Je voulais voir comment le contrôleur se comporte et tient en main (après tout, c’est tout l’intérêt de l’appareil!), et le rendu des jeux PC sur cette console, surtout histoire de vérifier s’il y avait des problèmes de « latence » (décalage). J’ai joué par le passé avec le service OnLive, et bien qu’il « fonctionne », le temps de latence était un sujet de préoccupation.

Le dispositif de commandes

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Malgré un design industriel inhabituel, le Shield de NVIDIA tient très bien en main et procure une sensation très familière en tant que dispositif de commande. J’ai des mains de taille moyenne (gants en taille M) et pour moi, toutes les commandes sont à la bonne place, y compris le D-Pad, les boutons ABYX, les gachettes et les sticks analogiques. Je n’ai pas utilisé les boutons placés au centre, mais ils ont l’air d’être faciles d’accès. Le D-pad est toujours un cours de développement, mais Jason Paul de chez NVIDIA m’a dit qu’en fin de compte, il veut être en mesure de pouvoir effectuer un « Hadoken », un mouvement que l’on retrouve dans le jeu Street Fighter, qui est exigeant sur le D-pad. Bonne idée!

Pour moi, le Shield se rapproche plus d’une manette Xbox que d’une manette de PlayStation en termes des sensations qu’il procure lorsqu’il est tenu en main, mais dans l’ensemble, je pense que la plupart des joueurs vont trouver leurs marques immédiatement. Le dispositif de commandes est un succès. Notez qu’il s’agit d’un prototype « fabriqué à la main » et que la version finale peut varier un peu. Par exemple, les parties auront une texture douce au toucher, et d’autres détails peuvent être modifiés avant que la production de masse ne commence.

L’écran

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J’aimerais avoir une photo qui montre les couleurs dans toute leur splendeur

Comme je l’ai dit plus tôt, le Shield est doté d’un écran de haute qualité, qui peut être complétement incliné dans une position quasiment horizontale, ce qui est génial car c’est une fonctionnalité dont on peut avoir besoin, selon la façon dont vous vous positionnez pendant que vous jouez. C’est alors que l’angle de vue large est très pratique, car les couleurs et la luminosité ne changent pas beaucoup selon le degré d’inclinaison de l’écran vers l’arrière.

I have to admit that I don’t use my portable consoles that much, and that I’m not really a die-hard fan of portable gaming. Playing on a small screen does have some trade-offs and in general, the relatively small size of the screen is one of them. That said, if you feel just fine playing on a Vita or on your smartphone, then this is about the same size, except that the tilt option makes it much more comfortable as you look at the screen from a perfect angle.

Je dois admettre que je n’utilise pas mes consoles portables tant que ça, et que je ne suis pas vraiment un fan pur et dur de la console de jeu portable. Jouer sur un écran de petite taille, nécessite un certain nombre de compromis et, en général, la taille relativement petite de l’écran est l’un d’entre eux. Cela dit, si vous vous sentez très à l’aise à jouer sur une Vita ou sur votre smartphone, alors vous aurez à faire à quelque chose qui a à peu près la même taille, sauf que l’option d’inclinaison le rend plus agréable à utiliser lorsque vous regardez l’écran à partir d’un angle parfait.

Les Jeux

NVIDIA a développé d’excellentes relations avec les développeurs de jeux, et TegraZone (le catalogue de NVIDIA des jeux optimisés Tegra) dispose de quelques jeux dotés de graphismes de haute qualité. J’en ai essayé quelques-uns, et dans l’ensemble, il s’agit de la meilleure expérience de jeu Android que j’ai eu depuis que la plate-forme a été lancée. Mais pour rester honnête, je dois aussi souligner que malgré un grand nombre de jeux Android, la plupart ne sont même pas dignes d’un core unique Tegra 4. Alors oui, l’expérience de jeu Android est excellente, mais il faut vraiment se pencher sur les titres disponibles, ou « parier » sur un éventuel succès d’Android comme plate-forme de jeux. C’est une question à laquelle la plupart des systèmes de jeu Android devront répondre, au moins si ils sont orientées vers les « hardcore gamers ».

Et c’est vraiment là que la possibilité de jouer à des jeux PC entre en jeu. En utilisant GeForce Experience  (une application PC qui optimise les paramètres de jeu et les pilotes de mises à jour) et une technologie à faible latence développées pour la GeForce Grid, NVIDIA a développé un système de jeu en streaming qui vous permet de jouer à des jeux PC en utilisant le dispositif comme un client léger. Pour le dire en termes simples, il s’agit essentiellement d’un bureau distant dédié aux jeux, à très faible latence et de haute qualité.

Les jeux sont rendus sur le PC avec une carte graphique GeForce 600 Series (l’architecture Kepler de NVIDIA a été la première à prendre en charge la technologie de streaming à faible latence), et pour le moment, vous pouvez streamer seulement sur votre réseau domestique. Jouer à l’extérieur n’est pas pris en charge (vous pourrez bien sûr être capable de mettre en place vous-même un VPN), et la 3G/4G n’est pas une option offerte pour le moment. Mais NVIDIA m’a dit qu’ils envisageaient cette possibilité, étant donné que leur technologie de streaming est techniquement capable de prendre en charge les réseaux mobiles.

Les jeux PC doivent être capables de prendre en charge un contrôleur, ce qui n’est pas un problème pour beaucoup d’entre eux, mais de toute évidence certains jeux peuvent ne pas fonctionner dès la sortie de la boîte. En outre, il se peut qu’il soit parfois nécessaire que vous ayez une certaine interaction avec l’ordinateur hôte (notifications, etc …) via le clavier de l’ordinateur. Mais pendant notre temps de jeu, rien de tout cela ne s’est produit. S’il est nécessaire d’entrer un code ou un nom de joueur, un clavier virtuel sur le Shield devrait faire l’affaire.

Steam fonctionne. NVIDIA a travaillé avec Valve pour intégrer Steam, et même si nous n’avons exécuté que quelques jeux, des centaines d’entre eux devraient fonctionner sans aucun problème.

En termes de jeu, et en particulier dans le monde du jeu vidéo portable, cet appareil est vraiment unique. Gardez à l’esprit que la possibilité d’exécuter des jeux sur PC est confiné au domicile ; alors pensez à la façon dont vous utiliserez l’appareil. Dès que vous sortez de votre réseau domestique, seuls les jeux Android seront disponibles. Encore une fois l’intérêt d’un système de jeu est totalement lié à son contenu, alors prenez bien en compte les options qui s’offrent à vous.

Enfin, il est possible de streamer des jeux depuis le Shield vers un téléviseur à grand écran. Je crois que NVIDIA utilise Miracast pour cela, mais je vais devoir revenir sur ce détail. Ce serait vraiment amusant si les développeurs de jeux Android pouvaient utiliser l’écran du Shield comme un écran secondaire (radar, info jeu en tout genre, etc) lors de la lecture sur un grand téléviseur…

Design industriel (prototype)

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Vous avez vu les photos, donc je ne vais pas rentrer dans les détails esthétique (faites-moi savoir ce que vous en pensez dans les commentaires!). Cependant, je peux rendre compte de la qualité de construction. Globalement, le NVIDIA Shield a l’air très solide et lorsqu’il est fermé, il devrait être beaucoup plus résistant que votre smartphone moyen, et je ne me ferais pas trop de soucis à le jeter sans trop de ménagement dans un sac et de partir en voyage avec lui.

La charnière de l’écran est probablement le seul endroit évident avec lequel il faut être prudent. Mais je ne pense pas qu’il existe une solution magique pour cela, et le fait que l’écran puisse être incliné, signifie que vous pouvez obtenir un meilleur angle de vue.

Dernier point mais non le moindre, NVIDIA a travaillé très dur pour s’assurer que le système d’enceintes puisse offrir une bonne expérience au niveau du son, ce qui est essentiel pour les jeux vidéo. En termes de puissance pure (volume), j’ai été assez impressionné par le résultat. Le positionnement des haut-parleurs projette le son directement vers l’utilisateur, ce qui est sans aucun doute la meilleure façon de faire. En termes de qualité sonore, je dirais que c’est « très bien », mais pas très loin de « excellent », étant donné que le son est parfois un peu « plat ». Mais c’est quelque chose qui peut être modifié via le logiciel de spécialisation sonore. NVIDIA dispose encore de plusieurs mois pour faire ces changements, donc nous allons devoir attendre et voir.

Spéculation

Disponibilité des jeux: Avec un lancement prévu dans le courant du deuxième trimestre 2013,  il reste encore suffisamment de temps à NVIDIA pour régler les questions et spéculations diverses. Tout d’abord, il y a la question de la disponibilité des jeux. Je l’ai dit plus tôt: J’aime vraiment Android, et il existe de nombreux jeux disponibles ; mais le nombre de jeux de très haute qualité est encore relativement faible. Évidemment, chaque plate-forme doit commencer quelque part et vous pouvez soit attendre de voir comment cela se développe, soit avoir la foi et faire partie des fidèles  et confiants « early adopters ». C’est votre argent après-tout.

Mon opinion personnelle est que l’écosystème Android est meilleur pour les jeux freemium que pour les grosses franchises comme Call of Duty (qui va payer 60 $ pour un jeu Android?). Android ne va pas inquiéter Xbox et PlayStation, et surtout pas sous la forme d’une prochaine série de consoles. Mais il est également envisageable qu’une fois qu’un jeu a été développé pour d’autres plateformes, un portage spécialement réalisé pour Android peut être assez abordable pour lui donner une raison d’être. La seule chose dont je suis sûr, c’est que la taille de ce marché et la concurrence va pousser la qualité vers le haut. Il n’y a tout simplement pas de moyen de contourner cela.

Abordabilité: c’est probablement la question la plus importante à laquelle NVIDIA ne répondra pas aujourd’hui. Comme c’est le cas avec tous les produits, NVIDIA attendra probablement les premiers retours utilisateur pour déterminer le prix auquel ils peuvent distribuer le Shield. La société pourrait comprimer ses propres marges Tegra 4, opter pour un petit espace de stockage interne, utiliser de la RAM moins chère, etc. afin de faire baisser le prix de sa console, sans pour autant affecter l’expérience utilisateur d’une manière significative. L’écran 720p devrait également participer à maintenir un prix bas, ainsi que le fait que les constructeurs de smartphones prévoient de passer au 1080p en 2013. J’ose dire que je m’attends à ce que le Shield coûte entre 249 $ et 300 $ avec 16 Go ; mais encore une fois, cela n’est que ma propre conjecture. Alors dites-moi ce que vous en pensez, et plus important encore: combien seriez-vous payer pour le Shield? (NVIDIA lira sans doute cela avec beaucoup d’intérêt).

Conclusion

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Le Shield de NVIDIA a sans aucun doute créé la surprise, et je dois avouer que je ne l’ai pas vu venir ; et même si j’avais déjà entendu des rumeurs courir à ce sujet, je ne m’attendais pas à ce que NVIDIA construise son propre appareil et pourtant je connais la société plutôt bien.

Je pense que le Shield est un dispositif qui peut être d’une grande utilité pour un groupe spécifique de personnes qui sont à la recherche d’un système de jeu portable haut de gamme. Jamais auparavant une console portable n’avait été si puissante, et jamais des jeux PC ont été aussi accessibles depuis la paume de votre main. Cela dit, si les jeux Android veulent vraiment vaincre sur la scène des jeux vidéo, alors ils devront augmenter non seulement en nombre, mais également en qualité.

A l’heure actuelle, j’espère que vous avez une bonne idée de ce que cela donne d’utiliser le NVIDIA Shield, et j’espère que cette petite prise en main vous aidera à vous faire une opinion basée sur le propre usage que vous faites de consoles de jeux portable, ou que vous feriez du Shield. Si vous avez d’autres questions, ou s’il y a quelque chose que je n’ai pas couvert dans cette revue, n’hésitez pas à déposer un commentaire. J’essayerai dans la mesure du possible d’y répondre. S’il y a des choses que vous voulez savoir, il suffit de demander et nous ferons de notre mieux pour essayer de vous apporter une réponse précise.

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