La NASA a déployé le plus grand parachute supersonique jamais construit

NASA parachute

La ruée vers Mars n'est plus un rêve, c'est un réalité, et tous les experts y travaillent d'arrache-pied. Pour pouvoir faire atterrir des vaisseaux spatiaux transportant des hommes sur la Planète Rouge, la NASA a testé un énorme parachute supersonique. Présentation du projet.

Après plusieurs jours de report à cause de conditions météorologiques délicates, la NASA a finalement pu tester le parachute LDSD (« Low-Density Supersonic Decelator »), qui n’est autre que le plus grand parachute supersonique jamais construit par l’homme. Grâce à lui, des vaisseaux spatiaux transportant des hommes pourraient atterrir sur Mars.

L’objectif de ce test était simple. Comme le précise le Jet Propulsion Laboratory de la NASA : « On veut voir si le parachute peut se déployer et décélérer le véhicule de test alors qu’il est en vol supersonique« . Ledit véhicule-test pèse tout de même un peu plus de 3 tonnes – deux fois plus que le poids des véhicules que la NASA peut actuellement faire atterrir sur Mars -. Avec ses 30 mètres de diamètre, il a pour mission de « réduire la vitesse d’entrée un véhicule de Mach 2 à une vitesse subsonique« .

Pour le test, la NASA a envoyé la « soucoupe volante » – la capsule sur laquelle est attachée le parachute – à 2,35 fois la vitesse du son avec le parachute à 37 km au-dessus de l’Océan Pacifique avec un ballon géant. La soucoupe lâchée, le parachute fut emmené à 55 kilomètres d’altitude avant d’atterrir sur l’Océan Pacifique. Cette si haute altitude permet de reproduire les conditions de la haute atmosphère de Mars.

Les résultats sont assez mitigés. Si le décélérateur supersonique pneumatique aérodynamique s’est déployé et gonflé correctement, le parachute supersonique, lui, ne s’est pas comporté comme prévu. Les équipes étudient actuellement attentivement les données. Un autre test est d’ores-et-déjà programmé pour le début de l’année 2016.

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