La planète aux 3 soleils existe !

HD 131399Ab exoplanète 3 soleils

Les planètes à 2 soleils, c'est tellement Tatooine ! Nous, ce qu'on veut, c'est HD 131399Ab, la planète aux 3 soleils. Bronzage estival garanti ! Jusqu'à aujourd'hui, on pensait que les planètes à 3 étoiles n'existaient pas. Normalement, l'orbite de ces planètes devraient être très instable et elles devraient être rapidement éjectées du système. Mais pour  HD 131399Ab, ce n'est pas le cas. Et ce n'est même pas la seule surprise qu'elle nous réserve. 

La découverte de HD 131399Ab (oui, les noms d’exoplanètes sont toujours terriblement poétiques) a été réalisée par  une équipe d’astronomes pilotée par l’Université d’Arizona, au moyen d’une technique d’imagerie directe développée pour le Très Grand Télescope (VLT : Very Large Telescope) de l’Observatoire européen austral (en anglais, European Southern Observatory : ESO), au Chili.

Cette exoplanète se situe à 320 années lumière de la Terre, dans la constellation du Centaure. Âgée de 16 millions d’années seulement, c’est un bébé comparé aux autre exoplanètes découvertes. Quand je vous parlais de bronzer sur cette planète, j’ai un peu enjolivé les choses puisqu’il y règne une température moyenne de 580°C. Sa masse est aussi impressionnante puisqu’elle est 4 fois supérieure à celle de Jupiter (la plus grosse planète du système solaire).

l'exoplanète HD 131399Ab récemment découverte au sein du système triple d'étoiles HD 131399.

L’exoplanète HD 131399Ab tourne autour de son soleil HD 131399. Plus éloignée, se trouve deux autres étoiles HD 131399B et HD 131399C. (crédit : ESO/K. Wagner et al.)

L’équipe à l’origine de la découverte peut se taper sur l’épaule puisqu’elle a réussi à détecter une des exoplanètes les plus froides et les moins massives au moyen de l’imagerie directe !

Pour faire une orbite complète autour de ses 3 étoiles, la planète HD 131399Ab met près de 550 années terrestres. Au cours d’une journée se succèdent 3 levers et couchers de soleil. Et les saisons durent plus longtemps qu’une vie humaine. Trois soleils sont visibles dans le ciel, mais il y a 2 étoiles qui sont plus faiblement lumineuses et toujours très proches l’une de l’autre.

C’est la toute première exoplanète découverte avec le nouvel instrument SPHERE installé sur le VLT. Un instrument qui est capable de détecter la signature de jeunes planètes. Concernant la stabilité du système, il faut encore valider les modèles et effectuer de nouvelles observations afin de mieux comprendre l’orbite de l’exoplanète. Pour l’instant, les simulations numériques montrent que le système peut être stable, mais qu’il suffit de peu pour qu’il devienne rapidement très instable.

Les systèmes avec deux ou trois étoiles sont très mal connus. La découverte d’une planète en orbite autour de 3 étoiles tendrait donc à montrer que ces systèmes ne seraient pas si rares. La nature ne finira donc jamais de nous étonner.

La vidéo ci-dessous, vous montre une vue d’artiste où figure l’orbite de la planète au sein du système d’étoiles triple HD 131399. On peut voir 2 des étoiles qui sont très proches l’une de l’autre tandis que la troisième, la plus grosse et la plus brillante, est entourée de HD 131399Ab.

Illustration en une : Crédit: ESO/L. Calçada/M. Kornmesser

Tags :Sources :ESO

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