Ils pensaient avoir trouvé un vieux squelette de vache, c’est un fossile de stegomastodon de 1 million d’années !

fossile stegomastodon

Jude Sparks faisait une randonnée avec sa famille dans le désert près de Las Cruces, au Nouveau Mexique, pour tester ses talkie-walkie lorsque le garçon de 9 ans trébuchait sur une saillie rocheuse. Après une rapide inspection, l'enfant semble deviner deux grandes dents fossilisées, et un peu plus loin, une défense...

Le frère de Jude, qui était juste derrière lui, n’était pas très impressionné : « Hunter disait que c’était seulement le squelette d’une grosse vache […] Il ne savait pas ce que c’était. Mais moi, je savais que ce n’était pas quelque chose de banal. » Les parents des garçons ont pris des photos de leur découverte et ont aidé Jude à trouver des experts dès leur retour chez eux.

Ils ont envoyé un email à Peter Houde, professeur de biologie à l’Université d’État du Nouveau Mexique, directeur d’un laboratoire d’études paléontologiques : « J’ai immédiatement vu l’importance de cette découverte. […] Nous sommes partis dès le lendemain pour y jeter un œil. » L’instinct de Jude fut correct : le garçon venait de découvrir le fossile d’un crâne de Stegomastodon vieux d’un peu plus d’un million d’années, un lointain ancêtre de l’éléphant, ayant deux énormes défenses et pouvant mesurer jusqu’à 2,7 mètres.

« Nous sommes vraiment, vraiment reconnaissants que [la famille Sparks] nous ait contactés, parce que si elle ne l’avait pas fait, si ils avaient tenté de le sortir seuls, ils auraient pu détruire le spécimen. […] Il faut que ce genre d’opération soit réalisée avec soin et des connaissances très particulières« , expliquait encore Peter Houde.

Après plusieurs mois, Peter Houde et son équipe obtinrent la permission du propriétaire du terrain de creuser la parcelle, à la condition de taire l’emplacement exact. En Mai dernier, ils s’attelèrent à la tâche, une tâche qui devait leur prendre une semaine, notamment parce que le collagène des os avait disparu, rendant ceux-ci très fragiles.

Finalement, le fossile découvert est celui d’un crâne presque complet, il ne manque qu’une défense. « C’était très excitant. […] Surtout pour les enfants parce que tous les garçons rêvent de trouver un jour des fossiles très anciens« , racontait la mère de Jude, Michelle Sparks.

« J’espère du fond du cœur que ce spécimen sera un jour exposé et que le petit garçon pourra montrer à ses amis et même à ses propres enfants ce qu’il a découvert ici à Las Cruces« , déclarait Peter Houde.

Tags :Via :Science Alert
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